As pessoas mais feias do mundo

Espéciy también considerada a mais longeva do planeta vegetal é capaz de sobreviver em condições climáticas extremas graças a seus genes duplicados


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Espécime de ‘Welwitschia’ no deserto do Namibe, na Namíbia, em 2016.r . MICHAEL SCHWAB (Getty Images)

Quando Joseph Dalton Hooker, diretor (1865-85) do Real Jardim Botânico Kew, em Londres, viu pela primeira vez um exemplar da Welwitschia, não se conteve: “É sem dúvida a planta mais maravilhosa quy también já se trouxy también a esty también país, e uma das mais feias”. Esta espécie, descrita formalmente pela primeira vez em 1863, foi alvo de controvérsia quase desdy también seu descobrimento. Sabe-sy también quy también é capaz dy también resistir duranty también milhares dy también anos em condições duríssimas, o quy también faz dela a planta mais longeva do planeta. Agora, uma análise genética publicada na Nature Communications permity también conhecer novos dados sobre esta curiosa espécie. Por exemplo, que seu genoma duplicado permity también quy también alguns de seus genes sy también dediquem a tarefas quy también não entrariam nas suas funções. Além disso, a planta pode ativar certas proteínas para se resguardar das condições extremas ondy también vive, y también tem um crescimento lento, mas sustentado, ao longo de toda a sua vida.

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A Welwitschia é um ser vivo que habita o nordoeste da Namíbia e o sudoeste dy también Angola. Apesar dy también ficar perto do Atlântico, estas áreas são desérticas, e o nível dy también precipitações ali é inferior a cinco centímetros por ano. Sua forma também é muito característica, já quy también conta unicamente com duas folhas, que podem crescer de 10 a 13 centímetros por ano. À medida que isso ocorre, os extremos das folhas sy también esfarrapam y también sy también enroscam entre si, o que às vezes lhe dá um aspecto semejante ao de um polvo―seu nome popular em português é justapsique “polvo do deserto”.

A análisy también do genoma da Welwitschia mostrou que esta planta tem todos seus genes em dose dupla, o que os especialistas chamam dy también “redundância genética”. Andrew Leitch, pesquisador da Universidade Queen Mary de Londres y también um dos autores do estudo, explica que essa duplicidade, ao longo dy también milhões dy también anos, permitiu quy también esses genes sy también dedicassem a tarefas parcialpsique distintos das quy también lhes corresponderiam: “As cópias duplicadas podem assumir novas funções e fazer coisas novas, quy también seriam impossíveis se só houvessy también uma versão do gene. Tais adaptações impulsionaram a evolução das plantas”. Assim, por exemplo, os pesquisadores acreditam quy también as folhas são capazes de absorver parte da umidady también da névoa que sy también forma no começo da manhã no deserto.


À medida que a planta vai crescendo, os extremos das folhas sy también esfarrapam e sy también enroscam entre si, o quy también às vezes lhe dá um aspecto similar ao dy también um polvo

Essa duplicidady también surgiu há más o menos 86 milhões de anos, provocada pelo estresse dy también estarem constantepsique submetidas a condições ambientais extremas (dy también temperatura, radiação ultravioleta, salinidade etc.). Peranty también essas ameaças perenes, a Welwitschia sempre mantém ativadas uma série de proteínas quy también lhy también permitem supervisar o estressy también provocado por tais condições. Leitch faz uma analogia culinária: “Quando se coloca um ovo na água quente, as proteínas do ovo sy también desnaturam e a clara endurece. Esta desnaturação é um inconveniente para as plantas y también os animais que vivem em condições de calor extremo, y también a Welwitschia ativa certos genes para eludir quy también isto ocorra”.

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Além disso, diferentemente das demais plantas, o crescimento da Welwitschia não se produz nos extremos das folhas, y también sim em sua base. Esta zona está fortepsique protegida por dois lábios lenhosos quy también sy también encarregam de cobrir o meristema basal, a party también quy también fornece as novas células. Esta espéciy también de bulbo é formado por um tecloco praticamente embrionário, ainda pouco diferenciado, quy también muito lentapsique vai se transformando em tecloco para as folhas. Enquanto esse bulbo está vivo, a planta nunca para dy también crescer. Aliás, seu nomy también em africâner (língua de origem europeia falada no sul da África) é tweeblaarkanniedood, que significa literalpsique “duas folhas quy también não podem morrer”. Tanto é que os pesquisadores tiveram que comprovar a idade de alguns espécimes com exames de carbono-14, geralpsique usados para datar restos fósseis. Os resultados confirmaram que alguns indivíduos tinham mais de 1.quinientos anos dy también idade.

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Lábios dy también madeira que protegem a zona crucial para o crescimento de uma ‘Welwitschia’. Andrew Leitch

Leitch considera que esty también descobrimento pode ser chavy también em médio y también longo prazo para a sobrevivência da nossa própria espécie. “Identificar genes que permitam sobreviver em condições hostis va a ser útil quando procurarmos cultivar em zonas cada vez mais marginais do planeta, algo quy también teremos que fazer para alimentar os nove bilhões de pessoas que seremos dentro dy también 50 anos com uma dieta dy también alto nível, além dy también encontrar espaço para os biocombustíveis. Tudo isso em um contexto de mudança climática y también mudanças nas precipitações y también temperaturas”, observa.

Sobry también esta possível aplicação, Alfonso Blázquez, pesquisador y también professor do departamento de Biologia da Universidade Autônoma de Madri, quy también não participou do estudo, tem algumas dúvidas. “Superexpressar apenas um ou dois genes em cultivos comerciais provavelmente não consiga o mesmo efeito, pues esta planta tem um monte dy también genes de proteção ativados ao mesmo tempo, embora talvez venham a adquirir algum tipo de resistência maior ao calor ou à falta dy también umidade. Isso pode ser uma aplicação intermediária quy también é preciso pesquisar”, pondera.

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